L’Uruguay, entre bovins et bons vins

Partis de Bolivie un mardi matin à l’aube, il nous faudra pas moins de trois vols, deux escales et une journée pleine dans les transports pour rallier l’Uruguay à la nuit tombante !

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Les vols directs ne sont pas monnaie courante entre les deux pays. Le trajet Tarija-La Paz, La Paz-Buenos Aires, Buenos Aires-Montevideo une fois enduré, nous sommes accueillis à l’aéroport par Pablo Huarte, un ami d’école originaire de Montevideo et rencontré quelques années auparavant lors de nos études respectives à Bordeaux.

La seconde patrie du Cognac !

Notre périple viticole débute par la Bodega Juanico (à 1 heure au nord de Montevideo), le domaine le plus important d’Uruguay avec 360 ha de vigne répartis sur cinq régions de production. Il représente à lui seul 1/4 de la production de vin du pays. Autant dire qu’en période de vendanges, ce ne sont pas moins de 200 travailleurs qui s’activent. Car en Uruguay la récolte se fait exclusivement à la main !

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Propriété du gouvernement entre 1945 et 1979, l’histoire de Juanico est touchante. Le chai en béton du domaine, créé en 1945, fut un cadeau de la France au domaine pour y commencer une production de Cognac. Oui, oui, de Cognac. En remerciement de la viande envoyée par Juanico pendant la seconde Guerre Mondiale pour aider notre pays. Une belle leçon d’humanité et une exception rare dans le monde puisque l’appellation Cognac est protégée. Exception faite d’une micro-production uruguayenne…

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Avec 2 000 mm de pluie/an (plus du double des précipitations bordelaises) répartis sur les périodes juillet-aout-septembre et janvier-février, combinés à des sols argilo-calcaires lourds, la région est sujette aux maladies et doit faire de nombreux traitements, tant préventifs que curatifs. Fort heureusement, les brises amenées par le climat océanique aident à sécher la vigne et permettent la production de vin de qualité. En témoigne leur délicieuse cuvée Botrytis Noble 2010, un assemblage de gewurztraminer, sauvignon blanc, gros manseng, sauvignon gris (90g de sucre résiduel).

El Vino de Mesa

L’histoire du vin en Uruguay remonte aux immigrants italiens et espagnols au XVIIIème siècle. Aujourd’hui, 95% des 9 000 hectares de vin du pays sont estampillés « Vino de Mesa » et sont généralement vendus en Tetra Pack ou en bouteille d’un litre. Ces vins sont chaptalisés (1) et bus exclusivement en Uruguay.

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La plupart des domaines en produisent, comme chez Juanico (40% de la production) ou encore chez Varela Zarranz (90% de la production) par exemple. Car même si ces vins ne présentent que peu d’intérêt pour l’amateur de vins fins, ils sont ancrés dans les traditions du pays et beaucoup de consommateurs s’y retrouvent. Cela permet également aux domaines de ne garder que les meilleurs raisins pour leur production de grand vin, et ainsi d’en augmenter la qualité.

Tannat & Co

Une balade à vélo ou en voiturette de golf, ça vous tente ? Bienvenue au domaine Finca Narbona, à Puerto Carmelo, où nous nous promenons en toute liberté pour visiter les 15 hectares de vigne de ce très joli domaine classé Relais & Château.

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Ici, la pierre granitique est idéale pour l’élaboration de vins rouges en raison de son pH élevé. Les blancs, quant à eux, sont plantés au sud, à Punta del Este, non loin des fameuses plages du St Tropez de l’Amérique du Sud, où le climat océanique, plus frais, convient mieux. Une belle surprise avec la cuvée Blend 001, un vin rouge dont les cépages et l’assemblage sont gardés secrets et issus de trois millésimes (2010, 2012 et 2013 !). Je les soupçonne d’y mettre un peu de tannat…mais le mystère reste entier.

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Poursuite du voyage au domaine Pisano, à El Progresso, notre coup de cœur d’Uruguay.
Un vignoble familial tenu par trois frères aussi talentueux qu’adorables. Le domaine bénéficie de sols argilo-calcaires avec des pH très élevés (7,5 à 8), qui donnent des vins minéraux et complexes. Au centre de la grande région viticole du pays, ce vignoble à 95% organic ne cesse d’innover. Une de leurs dernières créations : le surprenant et délicieux Tannat Brut Nature 2011, un vin rouge effervescent au nez de petits fruits noirs, avec une bulle fine, de la fraîcheur et des tannins bien présents. S’accommode à merveille avec les morceaux de viande saignants et juteux de l’asado servi au déjeuner !

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Les autres vins retenus lors de nos visites :
Bodegas Carrau, cuvée Tannat de Reserva 2003
Juanico, cuvée Botrytis Noble 2010 (gewurztraminer, sauvignon blanc, gros manseng, sauvignon gris), 90g sucre

Varela Zarranz, cuvée Brut Nature Chardonnay
Pisano, cuvée Arretxea Gran Reserva Tannat 2009
Vina Progreso, cuvée Suenos de Elisa 2011, un tannat fermenté en barriques en grappes entières

L’asado, bien plus qu’une tradition, une institution

On nous avait prévenus : avec quelques 52kg de viande consommés par an et par habitant, les uruguayens sont parmi les plus gros mangeurs de viande de la planète. Pas étonnant lorsque l’on connaît la qualité de la viande, réputée comme étant l’une des meilleures au monde, et l’amour qu’ont les uruguayens à la cuire avec leur traditionnel asado.

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Le processus de cuisson est très simple : il consiste à exposer la viande à la chaleur des braises – et des braises uniquement ; aucune flamme malheureux, ça carbonise les chairs! – pour une cuisson lente et tendre ; arrosée régulièrement du jus de viande en cour de cuisson.
Ce plat traditionnel, véritable fierté nationale, est un catalyseur social. Une coutume ancrée dans le pays depuis la nuit des temps. « Chaque maison uruguayenne est construite avec son four-barbecue en pierre à l’extérieur, spécialement conçu pour la cuisson de l’asado », nous confie-t-on.

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Dégusté à plusieurs reprises et pour notre plus grand plaisir – comme ici avec les frères Pisano – le “barbecue” uruguayen est bien plus qu’une grillade, c’est une institution (2).

 

WineExplorers’ment votre,
JBA


Merci aux domaines Pisano, Juanico, Varela Zarranz, Narbona et Bodegas Carrau pour leur accueil
chaleureux, et à Pablo Huarte pour avoir permis ces rencontres.

Pour plus d’informations sur les vins d’Uruguay : http://www.winesofuruguay.com

(1) Chaptalisation : ajout de sucre au moût pour augmenter le degré d’alcool final du vin après la fermentation alcoolique.
(2) Une rivalité cordiale sur la qualité de la viande qui perdure depuis toujours avec l’Argentine et avec laquelle les uruguayens aiment à rire.