La Croatie viticole, au panthéon des grands

On pourrait résumer la richesse du vignoble croate par ces deux phrases: “sa culture de la vigne remonte aussi loin que les premiers habitants qui se sont installés sur ses terres“. En ajoutant que “la liste des cépages autochtones est aussi longue que la côte croate“. Ça plante le décor.

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Il faudra cependant attendre le début des années 90 – et l’indépendance de la Croatie – pour que de nombreux particuliers puissent reprendre possession des terres jusqu’alors réquisitionnées par l’État(1). Ces vingt dernières années, la Croatie a (plus que) retrouvé ses lettres de noblesse, produisant des vins aussi extraordinaires que variés.
De la Croatie Continentale (au nord), à la Dalmatie (au sud), en passant par la Slavonie (le long des frontières hongroise, serbe et bosniaque) et l’Istrie (à l’ouest), chacune des quatre régions viticoles croates mérite le détour. Récit d’un voyage aux multiples coups de cœur.

La Croatie Continentale, terre de grands blancs et d’effervescents

Bienvenue dans la région la plus fraîche de Croatie, avec ses paysages de collines escarpées aux sommets arrondis, de villages ruraux et de vignes soigneusement entretenues, où l’on produit d’excellents vins blancs, effervescents…et même de glace !

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Visite du domaine Cmrečnjak, dans le village de Štrigova. Un terroir unique avec une altitude maximale de 340m et des sols argileux, idéal pour la culture de cépages comme le posipel (furmint), le silvanac zeleni (sylvaner) ou encore le grasevina (welschriesling). Marko Cmrečnjak, 4ème génération de viticulteurs, est fier de suivre les pas de son père et « ne pouvait imaginer un autre travail dans la vie ». Sa cuvée « Ledena Vino 2012« , un vin de glace 100% grasevina, est fantastique!

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Non loin de Zagreb, dans le village de Jastrebarsko (région de Plešivica), rendez-vous est pris avec la famille Sember, grand producteur de vins effervescents en méthode traditionnelle.

“Grâce à un climat continental plus frais, des sols calcaires et un vignoble de 6 hectares bien exposé en coteaux, nous avons les conditions optimales pour la production de bulles fines », explique Nikola, le fils aîné. Un projet de vin effervescent en amphore est actuellement à l’essai.

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Nous goûtons le vin « orange » en fermentation, dans les amphores enterrées dans le jardin. Très prometteur.

Coups de cœur pour le teran et la malvazija istarska

L’Istrie. Quelle beauté… Au nord-ouest de la Croatie, découverte de cette région au charme fou, encore sauvage et préservée, où nous avons eu le bonheur de découvrir les cépages teran et malvazija istarska.

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Ici, les « terra rossa », ces sols rouges typiques de la région, chargés de fer, combinés à un micro climat unique et des vendanges en vert strictes (rendements max à 1,5kg par pied pour les meilleurs domaines), offrent des vins aussi gourmands que profonds.

C’est au domaine Coronica, à l’extrême nord-ouest de la péninsule d’Istrie, que nous tombons sous le charme du teran(2). Un cépage rouge à la peau fine et aux baies volumineuses, difficile à travailler ; obligeant à des vendanges en vert très strictes.

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« Il est important de vendanger le teran avec 20% de raisins flétris/résineux pour apporter de la complexité au vin », explique Moreno Coronica, vigneron aussi charmant que talentueux. Résultat : des vins profonds, droits, avec des tannins superbes et une fraîcheur insolente. Taillés pour la garde.

À quelques kilomètres de là, dans le village côtier de Višnjan, la famille Radovan, établie avec 9 hectares de vigne, met en avant de très belle manière le malvazija istarska, un cépage blanc aux parfums de noyau d’amande, d’abricot, de fruits blancs mûrs et de fleurs sauvages.

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« Ici, la nature est bien faite : le vent de la mer souffle le matin sur le vignoble et rafraîchit l’air, et le vent des terres souffle le soir pour adoucir l’atmosphère », s’enthousiasme Franko, le papa. Leur cuvée « Malvazija Istarska 2015 » est un pur délice!

Léo Gracin, la rock star du Babič

C’est à Primošten, chez la grand-mère de notre amie (et formidable guide) Barbara Bacic, que nous faisons connaissance avec Léo Gracin, l’une des grandes figures de la viticulture croate.

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Vigneron de talent, Léo est également docteur en œnologie, professeur à l’université de Zagreb et consultant pour les plus grands domaines croates. Son look décontracté et son sourire aux lèvres permanent en font un personnage aussi charismatique que sympathique. Léo possède un hectare de vigne sur l’appellation Bucavac Primošten, en Dalmatie, en passe de devenir la première région viticole croate classée au patrimoine mondial de l’UNESCO.

La topographie morcelée du lieu, les sols de roche dure, l’obligation de travailler à la main des pieds de vigne tous isolés les uns des autres, l’interdiction d’irriguer et l’incroyable difficulté de travailler dans ce vignoble (44°C en été, obligeant les travailleurs à commencer les journées à 4h du matin pour les terminer à 11h…), en font probablement l’un des vignobles les plus atypiques que nous ayons pu découvrir.

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Découverte du babič, un cépage rouge croate originaire de Primošten et merveilleusement travaillé par Léo. Sa version liquoreuse, appelée le Prošek(3), une spécialité dalmate, est d’une grande complexité et nous a régalé avec le fromage.

Stina, vignoble de l’extrême

La Croatie compte 1185 îles et îlots. Certaines abritent quelques uns des plus beaux vignobles au monde. Bienvenue sur l’île de Brač, à 50 minutes en ferry au sud de Split, célèbre dans le monde pour sa pierre blanche (Stina). Un petit paradis viticole pluriséculaire, qui a vu apparaître des cépages autochtones fort intéressants, comme le plavac mali, en rouge.

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Visite de Stina, un domaine aussi beau que vertigineux, avec 70 hectares de vignes répartis sur deux sites. L’un d’entre eux est sans aucun doute l’un des vignobles les plus extrêmes visités lors du projet. Littéralement taillée dans la roche, cette parcelle perchée à 650 m et qui plonge dans la mer, compte des pentes à 65% d’inclinaison! Autant dire qu’y travailler relève avant tout de l’art de l’équilibriste… Me risquant à descendre (légèrement) dans un rang de vigne, je ne fais pas le fier et manque de tomber…

La seconde parcelle – 45 hectares d’un seul tenant – se situe entre 420 et 520m d’altitude. La luminosité du soleil se reflétant sur ces sols de pierre blanche si particuliers, donne au vignoble un côté lunaire.

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Une vraie carte postale. Résultat : des vins magnifiques, concentrés et d’une grande fraîcheur ; comme la cuvée rouge « Plavac mali remek djelo 2011« , un véritable coup de coeur.

L’île de Korčula et ses trésors de cépages autochtones

Il était une fois le Grk, un cépage blanc originaire du village de Lumbarda, sur l’île de Korčula – et la spécialité de Frano Bire. 

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« Grk », en langue croate, signifie « amer ». En réalité, le vin est sec, avec une très belle tension. Cultivé sur les sols sablonneux de Lumbarda, où il mûrit le mieux, il développe de beaux aromatiques, comme des notes de pin.

« Le cépage Grk n’a que des fleurs femelles. Pour assurer sa pollinisation, il doit être co-planté avec un autre cépage avec des fleurs mâles, habituellement le cépage rouge plavac mali », explique Frano Bire, viticulteur au talent fou, et propriétaire du Domaine Bire. De très grands vins, chargés d’émotion, à découvrir sur place…micro-production oblige.

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De l’autre côté de l’île, rencontre avec Luka Krajančić. « Je ne suis qu’une petite partie d’une histoire locale de 2500 ans », aime résumer Luka, natif de Korčula.

Peintre, poète, philosophe, vigneron…Luka est depuis toujours un amoureux du pošip, un autre cépage blanc originaire de l’île de Korčula – et tout aussi intéressant.

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Apparu il y a 100 ans sur l’île (croisement spontané de deux autres variétés locales: Bratkovina x Zlatarice), ce cépage très aromatique (principalement sur des fruits exotiques), avec un niveau d’acidité qui équilibre une teneur en alcool relativement élevée, rencontre un succès fou.  Avec pas moins de 6 styles de Pošip différents – depuis la cuve en inox, jusqu’à la barrique, en passant par l’élevage sur lies, un vin doux ou encore un vin macéré 100 jours sur les peaux – Luka est définitivement le « roi de pošip ».

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Les grands domaines croates – tout comme les cépages autochtones – sont décidément légion. Il me tarde déjà de revenir, pour continuer à explorer ce patrimoine viticole et culturel sans nul autre pareil…

WineExplorers’ment vôtre,
JBA

 

Merci aux domaines CMREČNJAK, Sember, Radovan, Coronica, Stina, Krajančić, Bire et à Léo Gracin, pour leur accueil chaleureux. Merci à nos amis Ante & Barbara BACIC, de la société Les Robes de l’Est, pour leurs précieuses recommandations de domaines, et tout particulièrement à Barbara pour nous avoir accompagnés et guidés sur le terrain. Enfin, merci à M. Željko Suhadolnik (rédacteur en chef de Svijet u čaši) et à M. Ivan Dropuljić (directeur du salon Zagreb VINOcom), de nous avoir rejoints durant notre visite chez Sember.

(1) À la fin de la 2nde Guerre mondiale, le communisme de Tito prend le pouvoir. On se concentre alors sur la quantité, au détriment de la qualité.
(2) Le teran – originaire de Slovénie et également produit en Italie – est également connu sous les noms de cagnina, refosk, refosca d’Istria, refosco del carso, refosco dal peduncolo rosso, rabiosa nera, crodarina ou magnacan.
(3) Le Prošek est un vin doux traditionnel produit exclusivement en Dalmatie à partir de raisins séchés au soleil. Cette opération, souvent appelée « passerillage », permet de déshydrater les grappes, procurant une concentration maximale en sucre. Le Prošek titre généralement entre 15 et 17 degrés.

Slovénie… la (petite) pépite européenne

Premier départ à bord de la nouvelle maison-bureau-mobile de Wine Explorers, un camping-car G700GJ flambant neuf, mis à disposition par Pilote, le leader français du camping-car.

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Il me tarde de tester ce véhicule entièrement équipé pour les besoins du projet : deux bureaux, quatre couchages, une cuisine, un immense frigo et une salle de bain…what else ?!
En route pour 1200 km, direction le sud-est de l’Europe. Après deux jours de conduite, telle une récompense au voyage accompli, un merveilleux spectacle nous attend. Le Monte Forno, dernier rempart entre la pointe nord de l’Italie, l’Autriche dans notre dos et la Slovénie où nous nous rendons, se dresse fièrement devant nous.

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Plus que 85km et nous serons en Slovénie. Hâte!

L’un des vignobles les plus intéressants au monde

Coup de cœur pour le vignoble slovène, véritable trésor vert préservé de l’Europe, où les cultures germanique, slave et romaine se sont entremêlées depuis des millénaires. Goutte d’eau dans l’océan viticole mondial avec 22 300 hectares plantés (0,5% du vignoble européen), le pays produit pourtant certains des meilleurs vins au monde. Sa tradition vinicole de 2 400 ans, son climat unique (protection des Alpes au nord et influence océanique à l’ouest), ses sols complexes (opoka, schiste, granite…) et sa multitude de cépages autochtones séduisants, font de la Slovénie l’une des cultures viticoles les plus intéressantes que nous ayons pu découvrir jusqu’à présent.

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“Le marché du vin slovène augmente très rapidement. Avec l’aide du succès de quelques grands noms de vignerons slovènes, comme Marjan Simšič, notre pays est de plus en plus reconnu comme pays  “, nous explique Saso Papp, PDG et cofondateur de la société vinoo.co. “Nous sommes le seul pays avec le mot LOVE dans son nom – sLOVEnija“, ajoute-t-il avec fierté. Tout un symbole.

Le pays compte trois grandes régions viticoles : Primorska, à l’ouest (le long de la Méditerranée) et les vallées de la Drave (Podravje) et de la Save (Posavje), à l’ouest. Nous avons choisi de commencer par la sous-région viticole de Goriška Brda, à l’ouest (1000 hectares de vignes), surnommée la « Toscane de Slovénie », pour son paysage vallonné.

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Un petit coin de paradis et un arrêt obligatoire pour tout amateur de bon vin et de dépaysement. Son emplacement très particulier, à 50 km des Alpes et à 20 km de la mer, en fait une région fantastique pour la culture de la vigne.

Bjana Estate, l’effervescente histoire de Miran Sirk

Miran Sirk et sa femme, Petra, sont les fiers propriétaires de Bjana Estate, un petit domaine de 6,5 hectares dans la région viticole de Brda, spécialisé dans les vins effervescents élaborés en méthode traditionnelle. Leur histoire est aussi belle que touchante.
Jusqu’au début des années 50, le père de Miran possédait une centaine d’hectares de vigne. Mais après la 2nde Guerre Mondiale, le vignoble et la maison sont réquisitionnés par l’État et divisés, comme dans la plupart des domaines sous le régime de la République populaire fédérative de Yougoslavie.

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La famille ne possède alors plus qu’un petit morceau de sa propre maison, et peu de terres. En 1976, c’est le coup de grâce. Un tremblement de terre détruit toute la maison, ainsi que d’autres habitations environnantes. Le projet de vignoble est enterré. Tout comme les rêves de vigneron du jeune Miran.

En 1991, après la création de la Slovénie et l’indépendance célébrée, Miran n’a qu’un rêve en tête : reconstruire la maison et le domaine familial, pour y produire de grands vins effervescents. Il lui faut alors tout redémarrer de ZÉRO. Il replante le vignoble dans la foulée, mais ne pourra rebâtir la maison et reconstruire le chai qu’en 2007, faute de moyens… Un pari fou et un travail de titan, durant lesquels, de 1991 à 2009, Miran exercera le métier d’inspecteur dans les casinos, voyageant beaucoup et cumulant des journées de 16h, pour gagner de quoi payer les travaux.

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Aujourd’hui, grâce à un vignoble exposé plein nord – afin de réduire l’effet du soleil de cette région chaude de la Méditerranée – Miran produit sans l’ombre d’un doute des vins effervescents de classe mondiale. Et sa « Cuvée Prestige » (70% chardonnay, 30% rebula), vieillie 56 mois sur lies en bouteille (!), nous a littéralement soufflés… Respect.

Marjan Simčič – Monsieur Opoka

Autre vigneron incontournable de Goriška Brda, et grand coup de cœur de Wine Explorers, l’emblématique Marjan Simčič, que j’aime à surnommer “Monsieur Opoka de Slovénie“, ou encore la “rock star du rebula“.

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Chaque fois que je repense à cette visite et à cette rencontre, je suis parcouru de frissons. Rarement j’ai eu l’occasion de déguster des vins blancs avec une telle intensité et une telle profondeur. Des vins de méditation, combinant puissance et élégance, densité et légèreté, longueur et précision. Mémorable.

Marjan et sa famille possèdent 18 hectares de vignoble – certaines vignes ayant plus de 55 ans – avec des parcelles à cheval sur les frontières slovène et italienne ; conflits historico-géographico-politiques obligent. Marjan y a découvert différents types de sols, l’un d’eux ayant fait sa réputation mondiale pour son caractère unique en tant que “terroir“ : l’opoka.

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“Les sols de Brda, déposés par des océans anciens à la surface des collines, sont fascinants. Le vent, la pluie et le soleil les ont broyés, lavés et chauffés pendant des milliers d’années. Le résultat : de l’opoka, un sol riche en minéraux qui permet de produire des vins uniques avec un terroir reconnaissable“, nous explique Marjan, 5ème génération de viticulteurs depuis 1860.

Ici, la variété dominante et la plus célèbre est le cépage blanc rebula(1), qui représente environ 25% des vins produits dans la région ; produisant des vins généreux et inimitables. Mais ce n’est pas tout. Ce viticulteur qui a de la magie entre les doigts, produit des vins parmi les plus belles cuvées de chardonnay et de sauvignon blanc que nous n’ayons jamais goûtées… (oui!).

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Nous terminons la visite en admirant un magnifique coucher de soleil sur l’un de ses vignobles, juste à côté de la frontière italienne. Un moment hors du temps.

Vinakoper, terre de refosk

Changement de région avec l’Istrie, au sud-est de la Slovénie. Et changement de décor avec Vinakoper, un domaine de 570 hectares créé en 1947. Un très bel exemple de réussite pour un producteur « assez massif », qui a réussi à se concentrer exclusivement sur la qualité et qui mérite le détour. 

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La clé du succès : un vignoble réparti sur 10 micro-locations autour de la ville de Koper, toutes plus belles les unes que les autres, depuis le niveau de la mer et jusqu’à 320 mètres d’altitude.
Des sites préservés et vierges de toute habitation, le long du Golfe de Trieste, offrant un microclimat unique à la région. Nous admirons l’un des vignobles, une parcelle de 64 hectares sur la péninsule de Debeli Rtič, plongeant littéralement dans la mer. Des asperges sauvages poussent ici en lisière de forêt. Nous improvisons une cueillette et les mangeons sur place. Un délice.

Dans l’ensemble, la gamme de vins nous a positivement surpris, avec des vins phares et iconiques autour des cépages rouges refosk (le cépage rouge le plus populaire en Slovénie) et cipro (un cépage autochtone d’Istrie, avec seulement 6,6 hectares de vigne pour le monde entier!).

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« La Slovénie manque encore cruellement de reconnaissance, alors que l’on y produit du vin depuis l’époque romaine. Grâce à des cépages autochtones comme le refosk, une variété au potentiel incroyable et dans laquelle nous croyons beaucoup, il me semble possible de faire la différence et d’affirmer la Slovénie comme pays viticole avec son identité propre », souligne Gregor Bandel, le directeur des ventes.

Suklje, le renouveau de la viticulture traditionnelle

Nous terminons notre séjour slovène par le domaine Suklje, à seulement quelques kilomètres de la frontière croate. 

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Un petit vignoble de 7 hectares au charme fou, au sud-ouest de la Slovénie, dans la région montagneuse de Metlika. Ici, ce ne sont pas moins de cinq générations de vignerons passionnés qui se sont succédés, pour faire de ce domaine l’un des fleurons de la région.

En 1994, un grand tournant est initié par Joze, le papa, avec les premières mises en bouteille et un virage qualitatif indéniable. Jusqu’alors, le vin était vendu en vrac, une pratique courante sous l’air yougoslave. Matija, 5ème génération de vigneron sur le domaine, reprend aujourd’hui les rênes du vignoble, planté pour partie en blaufränkisch (modra frankinja), laški rizling, kerner et sauvignon blanc ; sous l’oeil avisé de son père. Katja, sa soeur, et son mari Guillaume Antalick, tous deux docteurs en oenologie, consultent également le vignoble.

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La famille Suklje a pour projet de tourner le vignoble vers un oenotourisme local et responsable, offrant exclusivement des produits frais de la région à la table d’hôtes du vignoble (où l’on mange merveilleusement bien). Un projet de bar à vin vient également de voir le jour à Ljubljana, la capitale(2). Il est à l’initiative de Matija, Katja & Guillaume. Nous leur souhaitons le meilleur dans cette belle aventure!

Concluons ce voyage des plus enrichissants par une touche humoristique. Nous avons découvert une façon aussi ingénieuse qu’originale de «re-remplir» les bouteilles de vin pour le week-end! Pratique et économique, la pompe à vin semble avoir son succès. Bien joué Vinakoper pour cette belle initiative. Il fallait y penser.

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Slovénie, nous reviendrons te voir très vite. Ton vignoble est un véritable trésor.

WineExplorers’ment vôtre,
JBA

 

Merci aux domaines Bajna, Marjan Simčič, Vinakoper et Suklje pour leur accueil chaleureux. Et un immense merci à nos amis Ante & Barbara BACIC, de la société Les Robes de l’Est, pour leurs précieuses recommandations de domaines.


1)
Le rebula, aka ‘Ribolla ou Ribuela (c’est-à-dire rouge rubis)’ est un cépage blanc originaire de Grèce mais qui a été cultivé en Slovénie depuis au moins 750 ans.
(2) Pour plus d’information sur le bar à vin des Suklje à Ljubljana : https://www.facebook.com/winebarsuklje/