L’Albanie, l’un des plus vieux vignobles d’Europe

Avant d’arriver en Albanie, je me posais mille et une questions sur le pays. À quoi ressemble-t-il ? Comment serons-nous accueillis ? Les routes sont-elles en bon état pour notre camping-car ? Qu’en est-il de la qualité des vins ? Autant de questions qui me donnaient plus que jamais envie d’explorer cette destination viticole énigmatique des Balkans, coincée entre le Monténégro et le Kosovo au nord, la Macédoine à l’est, et la Grèce au sud.

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Avec ses magnifiques montagnes escarpées aux sommets enneigés, sa campagne verdoyante, ses plages pittoresques et ses villes animées, l’Albanie est une carte postale à découvrir d’urgence. Pour les amateurs de vin, ses nombreux cépages autochtones, son vignoble de 10 000 hectares(1) et sa tradition viticole plurimillénaire sauront ravir les plus curieux. Découverte.

2800 ans de viticulture

Arrivant en Albanie par le nord à la nuit tombante, après un contrôle aux frontières de plus de deux heures, la fatigue se fait sentir dans le camping-car. Nous décidons de rouler encore quelques kilomètres et de nous arrêter après Shkodër, la ville principale de la région. 

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Soudain, en plein centre-ville, alors que nous roulons sans encombre sur une deux fois deux voies séparées par un terre-plein central, surgit de nulle part un cheval blanc, trottant à contre-sens sur la chaussée. Par un heureux réflexe, nous évitons l’animal de justesse. Le moment est surréaliste !

Remis de nos émotions, nous nous arrêtons pour dîner et en profitons pour en apprendre plus sur l’histoire viticole du pays. Surprenante. La viticulture s’y est développée dès le VIIIe siècle avant J.-C. sur la base de cépages autochtones qui avaient résisté à l’ère glaciaire, faisant de l’Albanie l’un des plus vieux pays producteurs de vin en Europe. Au cours du 17ème siècle, la production de vin a ralenti sous l’influence de l’Islam, en raison de la baisse de la consommation de boissons alcoolisées. 

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Il faudra attendre 1972, pendant la domination communiste, pour voir la production de vin albanais atteindre son apogée, avec 20 000 hectares(1).  Au début des années 90, un institut de recherche est fondé et un programme de privatisation des terres viticoles est mis en place, afin de moderniser la production viti-vinicole, de valoriser les cépages locaux et d’instaurer une économie de marché. Le début d’une nouvelle ère pour le vignoble albanais et la promesse de belles découvertes.

Kantina Arbëri, symbole du renouveau de la viticulture albanaise

À peine arrivés à Mirditë, une bourgade de 40 000 habitants dans le nord du pays, nous sommes accueillis chaleureusement par les habitants, à grands renforts de sourires et de signes de la main. Le camping-car est une attraction ici. Certains s’approchent. D’autres gardent leurs distances. Tous semblent curieux.

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Bienvenue au domaine Arbëri. Avec 25 hectares situés entre 396 et 640m au-dessus du niveau de la mer, ce vignoble familial a vu se succéder 3 générations de viticulteurs. Le microclimat de la région, entre la chaleur du soleil méditerranéen et la fraîcheur des nuits montagneuses, permet de travailler avec précision deux cépages autochtones : le kallmet (rouge) et le shesh i bardhë (blanc).

“Mon grand-père, qui avait commencé la plantation dans les années 20, a été forcé de s’arrêter pendant le communisme albanais (1941 – 1991), à cause de la collectivisation des vignobles par le gouvernement“, nous explique Rigers, son petit-fils. En 1991, après que le pays ait regagné son indépendance, Fran Kaçorri, son père, a le courage de rouvrir le domaine Arbëri et de repartir de zéro… Une belle histoire, dans laquelle s’implique aujourd’hui Rigers, en tant qu’œnologue. 

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Pour l’anecdote, Mirditë – qui est certainement le district le plus catholique d’Albanie – a reçu en 2014 la visite du Pape François 1er, qui est venu visiter Kantina Arbëri et a goûté quelques vins. Le Saint Graal pour le domaine.

Kantina Bardha, l’incroyable success-story (américaine)

Décidément, le vignoble albanais ne cesse de nous surprendre. Au centre-ouest du pays, surplombant le village de Marikaj, se trouve le domaine Bardha. Une superbe maison à l’architecture italienne, s’élevant à 400m au-dessus du niveau de la mer, où poussent les cépages autochtones mavrud et shesh i zi en rouge et shesh i bardhe en blanc.

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Ce domaine, c’est le rêve de Mr Ekrem Bardha. Après avoir dû émigrer aux Etats-Unis à cause du régime communiste dans les années 50, alors barbier de profession, il se lance dans l’aventure McDonald avec sa 1ère franchise. Avec un sens des affaires hors du commun, cet autodidacte infatigable est aujourd’hui à la tête d’un petit empire (18 franchises !). Son rêve le plus cher à l’époque : retourner en Albanie sitôt l’indépendance du pays retrouvée et y fonder un vignoble sur les terres de son enfance.

Ainsi naquit Kantina Bardha, un vignoble de charme, planté en coteaux, où les poules se promènent en toute tranquillité entre les rangs de vigne.

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Avec pas moins de 300 jours de soleil par an et des sols minéraux, le climat unique de la région donne aux vins un très bel équilibre entre acidité (fraîcheur) et anthocyanes (de superbes antioxydants naturels !). Nous avons adoré.

Promenade à dos de poney dans le vignoble

Bienvenue au domaine Kokomani, un vignoble créé en 2008, au charme fou. À mi-chemin entre Tirana (la capitale, à l’est) et Durrës (à l’ouest), il surplombe les montagnes environnantes, offrant une panoramique à couper le souffle. Par beau temps, on peut même y apercevoir la mer.

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L’endroit rêvé pour des touristes qui chercheraient à découvrir les charmes de ce pays, tout en dégustant de jolis vins locaux.

Rencontre avec Blerim Kokomani, vigneron qui a fait ses armes en Italie pendant 13 ans aux côtés du célèbre Andrea Franchetti, avant de revenir en Albanie et d’y créer le domaine Kokomani. Cet « amant de la nature », comme aiment à le souligner sa femme et sa fille, cultive biologiquement ses vignes. Irrigation et pesticides ne sont pas de rigueur ici ! Et l’on privilégie même la confusion sexuelle dans les vignes.

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Après avoir goûté à la délicieuse nourriture traditionnelle du restaurant du domaine, nous terminons par une visite épique des 20 hectares du domaine à dos d’âne ! Une promenade épique, au cours de laquelle nous prenons le temps d’admirer la nature sauvage autour de nous. Car ce sont sur des sols minéraux et de vieilles alluvions marines, que poussent ici deux cépages emblématiques d’Albanie : le shesh i bardhe (blanc) et le shesh i zi (rouge), originaires du village de Shesh (à 5km).

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À visiter de toute urgence.

Une viticulture qui a su se relever du communisme

N’oublions pas que le vignoble albanais revient de loin. Au siècle dernier, à la sortie du régime communiste, il a dû se reconstruire de zéro. Comme en témoigne le domaine Çobo, à Ura Vajgurore, dans le sud du pays, que nous avons eu le plaisir de visiter.

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“Malgré une longue tradition viticole datant du début des années 1900, ma famille – tout comme de nombreux domaines à travers l’Albanie – a été contrainte d’arrêter sa production lorsque le régime communiste a pris le pouvoir en 1945. Les entreprises privées n’étaient pas autorisées “, nous raconte Muharrem Çobo. Pendant cette période difficile, les traditions viticoles ont disparu. Et c’est grâce aux souvenirs et aux histoires transmises par les membres de la famille, que le domaine Çobo a pu renaître, après l’avènement de la démocratie albanaise en 1991(2).

“Nous avons relancé la tradition et nous sommes fiers de faire revivre Çobo, à travers nos vignobles, la cave et le vin que nous produisons“.

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Aujourd’hui, le vignoble de Çobo, planté en terrasses sur les collines environnantes, est probablement l’un des plus beaux sites viticoles du pays. Et les jeux de lumière qui le traversent en cette fin d’après-midi d’été, ne font que le sublimer davantage.

Sur le chemin du départ, je sais déjà qu’il me faudra revenir. Ce voyage m’a touché et je dois dire que j’en ressors grandi. L’humilité et la gentillesse des gens est époustouflante.

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Le sourire des albanais, leur accueil et leur simplicité – au sens noble du terme – font de l’Albanie un pays encore plus beau. Et cerise sur le gâteau, on y boit de délicieux vins.

WineExplorers’ment vôtre,
JBA

 

Merci aux domaines Arbëri, Bardha, Kokomani et Çobo pour leur accueil chaleureux. Merci également à Mr Dashamir Elezi, Président de l’Association des Sommeliers d’Albanie, pour nous avoir accompagnés lors de notre visite du domaine Bardha. Un immense merci à Arjeta Frroku, professeur de mathématiques et voisine du domaine Arbëri, de nous avoir spontanément accompagnés lors de notre visite du domaine, pour nous aider à traduire certains termes techniques. Enfin, merci à mon jeune stagiaire Dimitri Bourdon, qui rejoignait l’aventure en Albanie, pour sa bonne humeur quotidienne. 

 

(1) Le pays est monté jusqu’à 20 000 hectares (dont 14 000 hectares étaient consacrés aux cépages de cuve) pendant le demi-siècle de régime soviétique.
(2) La République populaire d’Albanie est officiellement proclamée le 11 janvier 1946. L’Albanie est dès lors isolée du reste du monde jusqu’à la chute du régime communiste en 1991 et elle subit l’un des régimes les plus sévères de l’histoire de l’Europe moderne, comptant plus de 8 000 condamnés à mort et des milliers de personnes emprisonnées dans des camps (rapportées à une population d’après-guerre de 1 million d’habitants).